Conditionnement chivas regal années 1950

Il était une fois le blend

Le mois dernier  s’est tenue, dans le cadre de Spirits In the City, une exposition événement retraçant l’histoire du blend. Les siècles qui jalonnent cette histoire ont vu défilé des entrepreneurs visionnaires convaincus du potentiel de leurs nouveaux assemblages et des innovations majeures qui ont rendu viable une démocratisation du whisky à grande échelle. Qui de mieux placé pour nous en parler que Salvatore Mannino, professeur à l’académie du whisky et grand passionné d’histoire écossaise ?

Sous les voûtes en pierres apparentes du bar Lockwood, Salvatore commente la Galerie des Blends et partage ses anecdotes sur les grands hommes du scotch whiskies (Aeneas Coffey, John Dewar, John Walker, George Ballantine, James Chivas…) en suivant le fil cousu d’or imaginé par Jeanne Massart, scénographe de l’exposition.

Blend & Histoire

Publicité pour le blend Usher’s Old Vatted Glenlivet

Publicité pour le blend Usher’s Old Vatted Glenlivet

Le whisky doit une grande part de son succès à l’inspiration de quelques figures emblématiques. On compte parmi eux Aeneas Coffey, inventeur de génie, qui met au point en 1830 un alambic à colonne servant à produire un whisky de grain à moindre coût, mais aussi Andrew Usher, négociant en spiritueux d’Édimbourg rendu célèbre grâce à son Usher’s Old Vatted Glenlivet, un assemblage de fûts de Glenlivet lui permettant d’obtenir une bonne régularité. Dans les années 1850, de nombreux distillateurs se mettent à produire leur whisky de grain avec l’alambic Coffey. Simultanément, les épiceries fines situées dans les grandes villes d’Écosse se spécialisent de plus en plus dans la vente de spiritueux assemblés : elles sont dès 1853 autorisées à vendre leurs mélanges de whiskies de grain et de malt réalisés dans leur arrière-boutique, puis en entrepôt, en conservant l’appellation « whisky ». Sous l’impulsion de géniaux entrepreneurs (John Walker, George Ballantine, Arthur Bell, James Buchanan, James Chivas, John Dewar, Matthew Gloag, William Teacher…), le blended scotch whisky jouit de nouveaux moyens de communication (les premières publicités de marques) et profite de l’épidémie de Phylloxera qui ravage les vignes d’Europe, pour s’exporter et se démocratiser rapidement à grande échelle.

Blend & Art

Interprétation de "Ballantine's" par Albane Simon

Interprétation de « Ballantine’s » par Albane Simon

Le blend est depuis son invention affaire d’art : des premiers designs de bouteilles aux affiches vantant ses propriétés gustatives, son univers graphique n’est autre que le reflet de la créativité des assembleurs. Souffrant d’une image robuste et paysanne, le blend cherche à redorer son image auprès de la bonne société et des classes supérieures. La valorisation des marques passe par d’infatigables stratégies publicitaires autour de nombreuses thématiques : l’expression de la tradition écossaise, la boisson de prédilection du gentleman aristocrate, des militaires vaillants ou de la reine Victoria, puis l’incarnation de personnages historiques, à l’image de Johnnie Walker et son « striding man » (littéralement « l’homme qui marche à grands pas »). Cette créativité débordante qui nourrit la publicité au fil des siècles porte ses fruits : le blended scotch whisky connaît une croissance spectaculaire jusqu’à devenir l’un des spiritueux les plus consommés au monde. Artiste de talent révélée par La Maison du Whisky, Albane Simon privilégie elle aussi l’assemblage en mettant en scène l’iconographie inspirée de chaque maison de blend. Elle réinterprète de manière originale et surréaliste l’univers de chaque marque en assemblant les fragments retrouvés de leur histoire.

Blend & Savoir-Faire

Stephanie Macleod, premier Maître Assembleur femme de Dewar’s

Stephanie Macleod, premier Maître Assembleur femme de Dewar’s

L’assemblage (blending) est un art que maîtrise à la perfection le Maître Assembleur (Master Blender). Ce « nez » du whisky décide, en étroite relation avec le Maître de Chai, d’assembler les whiskies arrivés à pleine maturité. Véritable chef d’orchestre, il dispose d’une gamme infinie d’arômes (à travers des échantillons de whisky tourbé, vieilli en fût de sherry, de single grain, …) pour composer son œuvre. Pour le thème principal, le Maître Assembleur utilise les senteurs les plus parfumées, les arômes de fruits (agrumes), de fruits secs et de fleurs. Pour l’harmonie, il recherche des notes plus vertes, plus herbacées, ainsi que des notes épicées. Enfin s’il souhaite intégrer des percussions, celles-ci  sont assurées par les arômes issus de la tourbe, notamment les notes fumées et médicinales. Malgré l’identité très affirmée de certains whiskies, le Maître Assembleur cherche avant tout à rendre l’ensemble harmonieux et complexe. Une fois les whiskies sélectionnés et leurs proportions définies, ils sont alors assemblés, puis laissés à reposer pour une durée plus ou moins longue avant d’être filtrés et embouteillés. Sandy Hislop (Ballantine’s), Jim Beveridge (Johnnie Walker), Colin Scott (Chivas) et Stephanie MacLeod (Dewar’s) sont les Maîtres Assembleurs renommés des grands blends d’aujourd’hui.

Les 3 dernières nouveautés Compass Box : Great King Street Glasgow Blend, The Lost Blend, Juveniles.

Les 3 dernières nouveautés Compass Box : Great King Street Glasgow Blend, The Lost Blend, Juveniles.

Les Outsiders du Blend

Aujourd’hui de nombreuses maisons innovent et proposent des blends contemporains tout à fait légitimes en jonglant entre des whiskies de malt et de grain avec virtuosité. Parmi les outsiders du moment, le négociant Compass Box s’est pour sa part spécialisé dans l’assemblage de whiskies achetés auprès de grandes maisons écossaises. Convaincus que l’assemblage est un travail digne et noble, ces nouveaux orfèvres du blend cherchent à lui offrir une nouvelle dimension, en faisant valoir le travail d’artisans-artistes passionnés. Tandis que les grandes figures du blended scotch whisky redoublent de créativité, les petites maisons proposent des éditions affûtées à forte personnalité.

LA GALERIE DES BLENDS en images – @LOCKWOOD sept 2014

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